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周显:美国,将一战而失天下
2013-01-22
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  ——从罗马与蒙古帝国史看美国的战略风险

  作者:周显

  历史上出现过不少大帝国,但同今日美国情况相似的只有两个:一个是在公元前27年~395年罗马帝国,维持了约400年;一个是13世纪时期的蒙古帝国。其他帝国或存在时间太短,如马其顿帝国;或是列强并存,而非独霸,如波斯、大英帝国。汉唐时的中国虽然强大,但本部的人口和土地占了大部分,“帝国”成份并不够强。

  在金融与商业世界,人文知识其实远比数学更为重要。正如成功商人很少是会计师,真正的投资大师永远不会是数学专家。货币学大师弗里德曼最重要的学术作品并非是与数学有关的经济学,而是《美国货币史》。因此,从历史看现代,既有其必要性,也是分析金融经济事件的最有效的方法。 因此,我们可以通过罗马和蒙古帝国的经济金融史,来分析出美国的未来前途。

  铸币税:速途同归的帝国之道

  罗马帝国的公民很少进行生产劳动,他们最主要的工作就是战争。他们没有国家预算,每年的财政都是赤字。但这不要紧,因为每当罗马人征服一个新地方,便大肆抢掠以填补国库的亏空。这种“商业模式”固然本小利大,但也存在很多问题:

  第一,不停地扩张导致军队和军费不停地增加。从三世纪到四世纪,帝国面积减少了,军队却从30万增到了65万,这还不算制造“高科技武器”(例如骑兵装备)的成本;第二,当罗马帝国把附近肥美土地全都征服后,继续扩张的边际成本越来越高。例如罗马在一世纪就征服了不列颠群岛,但数十年后进行核算,却发现这地方太过荒芜,占领的成本效益比完全是得不偿失。

  随着“抢掠模式”已无利可图,征税也达到极限后,被贫困逼急了的罗马人想出了一个新办法:从战争到货币,发行更多的货币,这便是今日美国所惯用的手段。当然,货币不能一下子全发出去,而是一点一滴地增发,把货币贬值速率控制在国民可以忍受的范围。

  结果,罗马用了200年时间,币值减去了95%。历史家只注意到其货币的大幅贬值与通胀,却没有注意到以下事实:从广义的角度看,罗马货币的购买力非但没有减少,反而提升了。打个比方,本来有100万元的货币,现在增发到200万;但一棵菜本来卖1元,现在卖1.7元,而非2元,因此购买力反而提升了。这一点相信40岁以上的香港人都能明白:在上世纪八九十年代的高增长、高通胀时代,港币的购买力不断下跌,但港人的收入增加得更快,因此生活反而越来越好。

  罗马的生产力增加,归因于3个理由:第一,生产技术的进步;第二,大量的基础建设降低了运输成本;第三,统一国家造就了统一大市场,使贸易成本降低。

  同罗马帝国不同,蒙古帝国的抉择是从贸易到货币。

  蒙古帝国是史上领土面积最大的国家,比前苏联还要大上一半。蒙古人虽然也喜欢抢掠,文化水平较低,可是在经济活动方面却比罗马人更为先进。蒙古帝国在蒙哥汗死后便已分裂,但蒙古诸国之间的贸易并不受国界约束。一来大家都是蒙古人,同文同种;二来游牧民族天生喜欢做贸易,非常重视商贸发展。正因为蒙古人这种重商主义,意大利商人马可波罗才得以东行到中国。

  纸币是宋朝时发明的,但却是元朝人将他发扬光大。蒙古人没收了所有人的黄金白银,然后发给他们纸币,要求必须用纸币交易。当外国商人离开蒙古帝国时,可以凭纸币等价换回金银。这种做法,同我们今日使用的货币已无太大分别。

  纸币对于贸易的好处,是无须理会钱币的纯度,坏处就是可以滥印。蒙古人同世上所有其他人种一样,规矩守不了多久,便堕进了滥发货币的滥觞。

  反观美国,因为时代进步,以前行之有效的“帝国经营模式”美国并不能照葫芦画瓢地简单套用。例如,美国不能向其他国家征税,顶多是利用强制贸易把过期武器卖给中国台湾,强迫日本开放市场,或是在伊拉克开设了大量的美资公司??“不能明抢就暗中发钞”成为美国掠夺世界的手段。在现代社会,不是不可以抢,而是因为大部分是无形财富,要抢也抢不了。

  一个帝国对其附庸是永远索取多,支付少。这就是“主人”和“奴隶”的分别:奴隶为主人生产,不可能倒转过来,由主人来做生产。故此,不管采用什么方法,美国都会尊从这大前提,想办法“宰杀”帝国之内的附庸。

  美国向其附庸收取的“保护费”当中,最为人熟知的就是货币。这也正是罗马和蒙古帝国所使用的政策。如今,全世界都得买入美元和美债,因此它可以“无本”得到其所需的商品。它只需要慢慢贬值,一点点儿地滥发,大家虽然介意,但也没有法子。罗马帝国货币滥发了三四百年,但只要它的霸权仍在,就没有问题。

  从贸易自由到金融自由

  罗马和蒙古帝国的本部人民,都不从事生产,最主要的工作是从事军事活动,维持自由贸易政策,从而为帝国创造一个庞大的贸易圈:初期是通过抢掠,然后是通过征税和货币政策,去夺取附属国的财富。为什么罗马和蒙古都采用了相同的经营模式呢?

  大家都知道经济学上分工合作的重要性。分工合作是小尺度的行为,大尺度的说法是“比较优势”。在一个大帝国之内,市场变得前所未有之大,分工合作也会变得更精细。当时的罗马和蒙古帝国,也毫不例外地存在着大区域性的垄断行业。

  问题是,如果你是统治者,你会选择什么行业去做垄断?毫无疑问,这种行业就是金融业,所以大家看到统治帝国的国民都争着去从事金融业。以前的英国,现在的美国莫不如此。经济学常识告诉我们,市场越大,越有规模效益。因此大型帝国都喜欢自由市场,因为这会使其控制的领土赚更多的钱。

  20世纪的大英帝国,其经营模式是从殖民地输入廉价原料,自己加工成高档产品,卖回给殖民地以至售遍全世界。现在的美国则是输出高档产品,如波音飞机,输入低档产品,如日用品。总之,脱不了前文说的定律:自己做高收入的工作,别人做低收入的工作。

  大约在20年前,克林顿时代的美国开始改变了“经营模式”,那就是用金融来赚取“高端收入”。这是更高明的经营模式,因为金融业的利润比生产高档产品更丰厚。

  美国使用的手法,是发行不用本钱的美元,用来收购各国的资产。这些资产主要是股票,因为股票持有比较方便,其次是房地产,这也可以利用股份制去拥有。例如,美国人卖一架波音747给中国,谁都能看见。但美国人持有两成中国移动的股票,坐地分红,却没几个能知道这件事。假设美国持有了某国的两成资产,该国总生产力的两成利润便进了美国人的口袋——这岂不比搞贸易更易赚钱?

  但这种做法的先决条件,就是金融的自由化,这也是这20年来美国的基本策略。

  美国人并不想控制外国公司的主要股权,也不想拥有外国的大部分资产,如果是这样,等于自己去经营,自己去赚钱。真正的帝国霸主是:它只占了二至四成股份,你努力去赚钱,它只管分肥,这才是主人和奴隶的分别。

  当年通用汽车总裁Charles Wilson(1890~1961)被提名担任国防部长,国会问他会否做出不利通用汽车的决定时,他说:“凡是有利国家的,都有利于通用,反之亦然”。现在通用的超然地位已被高盛取代,这20年来,美国投资银行和基金不停地进驻世界各国,买入了无数资产。

  终结帝国的只能是战争

  无论是罗马和蒙古帝国,都不是给国内经济击败的。一个帝国在扩张期间不会有致命的经济问题,就算有也能很快解决,不会构成大麻烦。军事强人不愁没钱花,这是定律。

  帝国灭亡的步骤首先是扩张停止。主要是因为附近最肥美的国家都给吃掉了,余下的国家财富土地无吸引力,距离上也鞭长莫及。正如蒙古征服宋、金花了五六十年,但打日本失败后便不再尝试了。因为中国是肥牛,日本是鸡肋,打之不合经济原则。

  当帝国正在扩张时,贸易版图不停扩大,也有越来越多的市场去接受其货币。由于帝国之内需要使用其货币来做买卖,这些货币便有着必不可少的功能。就算贬值,只要不过份就永远还有市场。但当帝国不再扩张,贸易量与用货币人都会减少,而帝国国民的生活已经腐化,无法立刻收缩开支,这便导致了经济崩溃的恶性循环。

  从20世纪的历史中,我们发现了对外战争对美国的重要性。美国经济在20世纪初已超越了英国,但真正称雄世界,还是在两次世界大战尽得战争红利之后。由此美国变成为罗马、蒙古以后的第三个世界大帝国。在这种客观环境下,他逐渐放弃制造业,从强迫贸易自由到发展金融业,利用金融自由“抢钱”成为它的新经营模式。

  美国每逢打输了战争,经济和货币都会变弱。越战时它仓皇逃走,七八十年代便成为美国经济最最衰弱之时,“滞胀”便发生于这一时期。但当里根时代拖垮了苏联之后,他的经济和货币便逐渐转强。老布什打胜海湾战争,克林顿承继了“和平红利”,美国更是如日中天。此后的10年间,美国的经济一直没有大问题,直至阿富汗和伊拉克的两条战线的泥足深陷,美国才出现了金融海啸和真正的衰退。

  并不是说如果美国没有陷入这两场战争,便不会发生金融海啸。但如果不是军事失利,它纵是遇上了金融海啸,后果也不会像今天那么严重,问题也会容易解决。可以预见,美国一天不解决在亚洲的两场战争,一天不会真正的复苏,这是扩张型帝国的宿命。

  从历史的角度看,假设美国衰落了,将会出现什么样的局面?

  首先,美国衰落的首要原因必定是它打了一个败仗,或是在叙利亚或伊朗泥足深陷导致威信大减而引起的。正如前言,一个帝国的殒落只会是因为军事,决不会是因为经济。第一个也是最致命的,是日本将脱离美国。直至现在,日、美的相互身份是战胜国和战败国,日美关系条款是最屈辱的。但如今日本的政经和军事都有提升,所以现在日本内部有一股要脱离美国保护的强大呼声。

  如果日本不出钱和土地支持美国海军基地,美国便负担不了第七舰队的支出。这将会产生骨牌效应,菲律宾、韩国等东亚国家也不得不向中国靠拢。这时候,美元和美债失去了部分买家,美元资产将快速下跌。同时,日、韩许多有利美国的金融政策也会因而修改,从而严重影响了美国人的收入。如果发生了这样的情况,美国能否维持在欧洲和中东的影响力,也成疑问。

  其次,如果美国维持不了庞大的驻外部队,幸运的话他会回到一战之前:仍是全球最富有的国家,但已失去了全球性的影响力,沦为同现在中、俄一样的地区性的强国;最不幸的场面是其南部几个墨西哥移民居多的州可能会脱离联邦。这样美国将变成不再是奥斯曼帝国的土耳其,或是不再是罗马帝国的意大利:可能比之前更加富有,但已不是大型帝国了。

  一个国家成为帝国,可能是福也可能是祸。如果秦始皇没有灭掉六国,秦国至少可以多存活一两百年。正是因为秦始皇的太成功,导致扩张过激,结果将800年的老本都输光了。

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  • 物极必反,否极泰来,美国的战略再好,也逃不出命运的轮回.我脚得美国要退去了.孙子兵法写得精湛无比,我只记住了一句话,"间,因是而知之".因是,故有命理天意的意思,倘若天意有隙,岂有人为?中国几百年的沧桑,有如孙子兵法这类的战略指导都不能保佑,而况美国这般磋砣呢?
    2013/1/22 17:54:03
  • 美国的战略是现在世界各国中最高明的,别把美国想得太傻,否则,傻瓜一定是那个想象者。
    2013/1/22 15:29:10
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